為什麼台灣人學不好英文:我們太愛背單字!(Part 1)

很多人學英文,認為大概把文法搞清楚、單字背一背,英文大概就不錯了。所以每次看博克來書店最暢銷的英文書,除了英檢考本的書外,大概就是文法書跟單字書,所謂最實用的單字書或是七千字的單字書,都是很快登上排行榜。但是背好單字,英文就會好嗎?

台灣人背單字的方法:拼字母

背單字大概又是學英文的另一個迷思。我們從年輕時候開始學英文,老師就一直很強調單字的重要性,而且一定要我們會拼出字母來。

台灣人背單字的方法還蠻絕的。如dictionary這個字,將這個字的字母,很認真的不斷書寫或唸出:d-i-c-t-i-o-n-a-r-y。結果是這個單字會拼,但是不太敢用,也不會用。也可能背了一個單字,但是過一段時間後,又忘了。下次看到這個單字,好像見過,查了一下字典,才恍然大悟:這個字我背過!這種背了又忘,忘了又背,真是累人。

對於單字,我們喜歡查音標!

即使記得這個單字,台灣人對於單字的發音非常沒有安全感。總是怕念錯,不敢念出來。一定要找個字典,對照音標後,才能結結巴巴地念出那個字。很多人英文不好,大都是發音不好,也念不好那個字,久而久之,就不敢開口了。

學了很多單字,但是都不會用!

記憶力在單字學習上似乎非常重要!但是,很多人記憶不好,是否也記不下單字呢?但是,也有很多人記憶很好,記了很多單字,但是還是無法開口,一方面是不會用這個字,一方面無法將這個字放在句子裡面產生意義。有時所有單字都認識,但是就是不知道這句子說什麼?比如以下的句子:

As my senses gradually developed, I became ware of the moon in the sky marking the passage of time.

這句子的單字都不難,而且很多人在高中都學過,但是senses developed, the moon marking the passage of time倒底是什麼意思呢?如果對於這些單字的上下文或其使用的情境不熟,那也無法抓住真正的語意。

學習單字重要嗎?

任何一個外語的學習,單字當然重要!沒有掌握基礎的單字,根本無法開口講外語。問題是,要如何掌握單字?要如何運用這些單字?記憶力不好,是否就記不下單字?

首先,我們對於單字一個有個基本的認識。什麼是單字?依照一般字典或語言學者對單字的定義是這樣的:

“A speech sound, or series of them, serving to communicate meaning and consisting of at least one base morpheme with or without prefixes or suffixes but with a superfix; unit of language between the morpheme and the complete utterance.” (韋式字典)

在這個定義中, 聲音 (sound)、意義 (morpheme)與字型結構(prefix, suffix, root),構成單字的三個主要因素。

學單字,首先要會念出聲來

任何單字一定以聲音為主。碰到單字,第一件事,絕對不是拼字,而是發聲,而且要看到字就會念,不需要靠音標。

結合聲音與語意,首先念出那個單字。學會自然發音法,看到字就會以音節的分段方式,將那個字念出,如re-im-burse,然後記住這個字的語意,大聲念出此字的發音。這樣將聲音與語意結合,才是學會單字的第一步。

建議將自己念單字的聲音錄下來,念 re-im-burse 五遍,然後指出語意:償還或退還金錢。之後,將這個單字放給自己聽,聽到自己的聲音,就很容易進入腦子裡面。這是透過聲音的強化,將單字放入使用語言的腦部位置。記憶力在此就不是那麼的重要。所以,記憶不好的人,可以透過反覆聲音的複誦及聽自己的聲音,學會這個字。

使用單字,才學會單字

背單字與用單字是有區隔,背單字時,不需要去背稀奇古怪、用不到的單字,常使用的單字,根本不會忘記,像電腦、手機開關,要用「power on」,根本不用背,像麥當勞、肯德基的單字,大家都能說出來,但也要謹慎,像一家超市是用「Wellcome」,是兩個英文字合併,不是「Welcome」,卻有學生誤以為是「Wellcome」根本拼錯字。可見只要常使用,即使不用去背,也能記得。學習記單字就與文法一樣,要去使用,不是套公式去強記,也沒有必要如此。

因此,要實際使用單字,不僅能記住這個單字,更能知道這個字的用法,未來才會用在溝通上。不過,很多人日常生活用不到英文,如何使用學到的單字呢?我建議,首先先學所謂用得到的單字,日常生活的單字、辦公室常用的單字、開會用的單字、出國旅遊用的單字、工作專業用得到的單字、自己有興趣的休閒活動單字等。也就是先針對 “有用的單字” 著手。

看到一個工作上用得到的單字,如 schedule (行程),先試著自己發音:sche-dule,然後可以上網或找手機字典,看自己念得對不對。培養自己的發音信心,別一下子就查音標或查字典。接下去知道這個字可以當名詞,也可以當動詞,就用這個字造個一句話,如I have a tight schedule this week. (這禮拜,我的行程很緊。)也是跟單字一樣,念個五遍,錄在手機裡,有空放給自己聽。動詞用法:I need to schedule an appointment with my client. (我得安排跟客戶會面。)

只要會念,自然就會拼字

知道發音、自己造個句子,這樣這個字就會進入腦子裡,不用刻意去背它,也不用一直重複它的拼字。只要會念,自然就會拼字。透過聲音來拼字,這樣才是學單字的最佳方式!

要學多少單字?

任何語言學習都有其目的性,目的決定你的手段與方法。下次專欄再跟大家分享要學多少單字才夠用!

文/陳超明